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Elon Musk : dans les pas d’Edison et de Ford ?

par Ray Blanco
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Je me souviens d’une journée caniculaire, en Floride, où je me suis réfugié à l’ombre d’un immense banian. L’arbre en question ne faisait que 1,20 mètres de haut lorsque le magnat du pneu, Harvey Firestone, en fit don à Thomas Edison, en 1925. Edison planta cet arbre dans sa propriété d’hiver, à Fort Myers.

Les premières voitures étaient bien souvent électriques

Le domaine Edison comporte des jardins exotiques qui donnent sur le fleuve Caloosahatchee. Le grand inventeur a acheté cet endroit magnifique en 1885, pour échapper aux hivers rigoureux du New Jersey. Henry Ford, son ami le plus proche, aimait tellement l’endroit qu’il acheta la propriété voisine : les deux s’encastrent comme s’il ne s’agissait que d’un seul et même coin de paradis de 25 acres.

Mais je n’étais pas dans ce parc pour admirer la vue… l’idée était surtout d’en apprendre plus sur le passé pour mieux comprendre l’avenir.

Edison : père de la voiture électrique

A la fin du XIXe et au début du XXe siècle, peu de gens représentaient l’avenir mieux qu’Edison, Ford, Firestone et d’autres qui se rendaient au domaine pour une retraite hivernale. Leurs maisons ont été préservées exactement telles qu’elles étaient lorsqu’ils étaient en vie, mais le terrain porte aussi la marque du développement actif des nouvelles technologies.

À un jet de pierre de notre immense banian se trouve un laboratoire botanique créé pour étudier de nouvelles sources possibles de caoutchouc aux Etats-Unis. Ce matériau clé gagnait alors chaque jour en importance en raison de ses multiples applications dans de nouveaux domaines comme les pneus automobiles. Aujourd’hui, une partie du site a été convertie en musée pour honorer les multiples contributions d’Edison et de Ford.

Edison a aidé à électrifier la nation en construisant sa première centrale électrique. Il ne s’est d’ailleurs pas contenté de fournir de l’électricité pour tous types d’usages : il en a aussi trouvé de nouveaux grâce à des inventions comme ses ampoules, plus pratiques.

Les premières voitures étaient bien souvent électriques, et les batteries au plomb/acide avaient des désavantages, comme leur poids et le risque de fuite d’acide corrosif. Edison a inventé la batterie alcaline pour aider l’industrie automobile naissante à trouver une meilleure source d’alimentation.

Henry Ford finit par reléguer la voiture électrique au musée en révolutionnant la fabrication automobile avec le lancement de son Modèle T en 1908. Ce fut le premier véhicule produit industriellement et abordable pour une famille de classe moyenne. Il n’utilisait pas les batteries d’Edison, mais un moteur à combustion interne de quatre cylindres capable de brûler de l’essence, de l’éthanol ou du kérosène.

Cela n’a pas empêché Edison de tenter d’inventer des batteries de meilleure qualité. Il était convaincu de la supériorité de la propulsion électrique, et du fait que nous cesserions un jour de brûler du carburant pour alimenter nos voitures. Il pensait aussi que la lumière du soleil pourrait, dans l’avenir, être convertie en électricité de manière pratique et peu chère, ce qui éliminerait le besoin de carburant pour pouvoir allumer la lumière et faire tourner l’industrie.

Elon Musk : visionnaire du siècle à venir

Quelques semaines après ma visite dans les quartiers d’hiver d’Edison et de Ford, j’ai obtenu de nouvelles preuves que sa vision n’allait pas tarder à se concrétiser en regardant une présentation d’Elon Musk… Comme vous le savez, Musk est le P-DG et fondateur de Tesla Motors (NASDAQ : TSLA), qui doit son nom, ironie du sort, à Nikola Tesla, brillant inventeur et principal concurrent d’Edison… Bref.

Beaucoup d’améliorations ont été apportées depuis que la première Modèle T est sortie des ateliers

Quand Edison et Ford construisaient l’avenir il y a 100 ans… ils construisaient notre présent. Avec une énergie inépuisable un peu similaire à la leur, Musk semble être en train de préparer le présent du siècle prochain.

Il semblait d’humeur particulièrement exubérante mardi au moment de monter sur scène pour le Battery dayde Tesla. L’entrepreneur technologique milliardaire a décrit avec enthousiasme les nombreux progrès qu’il avait effectués dans les batteries.

Il faudra un peu de temps pour intégrer ces avancées à une production commerciale à grande échelle, mais toutes visent à rendre les batteries lithium-ion moins chères, plus sûres, plus propres, plus longue durée et plus rapides à recharger.

Une batterie automobile moins chère permettrait de révolutionner totalement une industrie qui utilise la même technologie de base depuis la mise en circulation des véhicules de Ford.

Beaucoup d’améliorations ont été apportées pendant les 112 ans qui se sont écoulés depuis que la première Modèle T est sortie des ateliers, mais nous continuons de brûler du carburant provenant généralement de dépôts souterrains.

Tesla pourrait à jamais changer les choses.

Le nouvel héritier d’Henry Ford ?

Un autre aspect de la présentation de Musk qui m’a vraiment impressionné était sa volonté absolue de transformer la fabrication des véhicules.

Elon Musk veut transformer la manière dont on fabrique des véhicules

Il exige que la production devienne moins coûteuse et plus solide, et a même évoqué quelques idées d’ingénierie qu’il souhaite mettre en œuvre pour ses modèles à venir… ce qui n’est pas sans rappeler Henry Ford, qui n’a pas inventé ni l’automobile ni le moteur à explosion, mais plutôt une méthode pour fabriquer des véhicules par milliers pour moins cher qu’aucun autre de ses concurrents.

Si Tesla et Musk ont déjà révolutionné l’industrie automobile, les plus grands fabricants historiques s’engouffrent maintenant dans la brèche et se lancent eux aussi dans la fabrication de leurs propres véhicules électriques (VE). Et c’est l’une des raisons qui poussent mon collègue Etienne Henri à affirmer que le règne de Tesla sur son propre marché est aujourd’hui révolu – que l’on parle de voitures ou de batteries…

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1 commentaire

IMBERT Jean 26 octobre 2020 - 17 h 20 min

Très bonnes information pour le futur

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